Retorno de muestras marcianas: Airbus trabaja en el róver - Cité de l'Espace

Retorno de muestras marcianas: Airbus trabaja en el róver

Retorno de muestras marcianas: Airbus trabaja en el róver

La NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) tienen la ambición de traer a la Tierra suelo y rocas recogidos en Marte. El industrial Airbus estudia el Sample Fetch Rover, que se encargará de recuperar las valiosas muestras.

Marte es el planeta hacia el cual hemos enviado más exploradores robóticos. No obstante, si bien resultan notables los instrumentos de análisis llevados hacia allá con este motivo, conocen dificultades importantes en términos de peso, volumen o consumo eléctrico. Por ello, no pueden igualar lo que se puede hacer en laboratorios terrestres. Esta es la razón por la que se está reflexionando desde hace años acerca de la manera de traer de vuelta a la Tierra muestras del suelo y rocas de Marte. ¡E incluso, esta lógica ya ha comenzado!

Una misión en varias etapas

Destino complejo de alcanzar, el planeta rojo es igualmente exigente cuando se trata de dejarlo. Para hacer de una misión llamada Mars Sample Return (vuelta de muestras marciana) una realidad, la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) concibieron una lógica en varias etapas. La primera consiste en tomar las muestras en Marte, luego en prepararlas con el fin de depositarlas en el suelo, allí donde otra unidad irá a buscarlas. ¿Futuro lejano? No, ya que en realidad, el rover encargado de la primera etapa, la de recogida, despegará este verano, el 20 de julio (la ventana de salida se extiende hasta el 11 de agosto). Se trata de Perseverance, la de la misión Mars 2020 de la NASA. El siguiente vídeo de la agencia americana explica la función llamada “sampling caching system”.

 

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Este mecanismo complejo aporta a Perseverance la capacidad de apartar las muestras de suelo o rocas en 43 tubos que se sellarán herméticamente. El rover de la NASA dispone de un espacio de almacenamiento, pero el objetivo es depositar hasta 36 tubos cuidadosamente elegidos por los científicos en la superficie de Marte en un momento de su misión. Entrará en escena otro róver, llamado Sample Fetch Rover, encargado de ir a buscarlas para empezar el viaje hacia la Tierra. Es lógico, ya que en inglés “fetch” significa “ir a por”.

Airbus estudia el Sample Fetch Rover

El Sample Fetch Rover llegará a Marte durante una misión de la NASA separada de la de Perseverance. Debido a la cooperación entre la agencia americana y la ESA, este róver es europeo y, el pasado 16 de junio, Airbus obtuvo el contrato de estudio del mismo.

Scénario de base du Mars Sample Return. Tout d’abord, «Mars 2020 mission» (tout à gauche) amène sur la planète rouge Perseverance doté de la capacité de sceller des échantillons dans des tubes et de les déposer au sol. Puis «Sample Retrevial Lander Mission» décolle. Son Sample Fetch Rover (européen) récolte les tubes laissés par Perseverance et les transporte vers un petit lanceur chargé de les mettre sur orbite autour de Mars. La troisième étape impliquée est européenne et il s’agit de «Earth Return Orbiter Mission». Cet engin interceptera les échantillons précédemment placés sur orbite martienne afin de les ramener sur Terre. L’ensemble de ces 3 étapes pourrait être menée d’ici 2031.<br /> Crédit : ESA-K. OldenburgGuion básico de Mars Sample Return. En primer lugar, “Mars 2020 mission” (a la izquierda del todo) lleva al planeta rojo Perseverance, dotado con la capacidad de sellar muestras en tubos y depositarlas en el suelo. Luego, “Sample Retrevial Lander Mission” despega. Su Sample Fetch Rover (europeo) recoge los tubos dejados por Perseverance y los transporta hacia un pequeño lanzador encargado de ponerlos en órbita alrededor de Marte. La tercera etapa implicada es europea, y se trata de “Earth Return Orbiter Mission”. Esta unidad interceptará las muestras anteriormente puestas en órbita marciana con el fin de traerlas a la Tierra. El conjunto de estas 3 etapas podría realizarse de aquí al 2031.
Crédito: ESA-K. OldenburgDe esta forma, el papel del Sample Fetch Rover consistirá en recoger los tubos sembrados por Perseverance tal un “Pulgarcito”. Para la ESA, Airbus debe concebir un rover cuya prioridad será la velocidad de desplazamiento, dado que se prevén 200 m diarios con el fin de recorrer 15 km en 6 meses. Un brazo robótico servirá para recoger las muestras dejadas en el suelo. Abajo, un vídeo de la ESA mostrando este Sample Fetch Rover.

 

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Conviene recordar que aquí se menciona una unidad móvil de tamaño bastante importante, dado que la siguiente ilustración de Airbus muestra que es tan grande como un coche de tipo estándar.

Doté de 4 roues, le Sample Fetch Rover est ici comparé en taille à une voiture. Crédit : Airbus

Dotado con 4 ruedas, el tamaño del Sample Fetch Rover se puede comparar con un coche.
Crédito: Airbus

Después de recoger las muestras, el rover europeo las llevará a la plataforma de aterrizaje que lo llevó al planeta rojo. Esta plataforma alberga un pequeño lanzador. Un mecanismo robótico realizará la transferencia de los tubos, que contendrán suelo y rocas, desde el róver hasta una cápsula que el pequeño lanzador pondrá en órbita. Esta cápsula tendrá el tamaño de una pelota de baloncesto.

Sin embargo, el pequeño lanzador no tendrá la potencia requerida para enviar las muestras directamente hacia la Tierra. Por ello, será necesaria una tercera misión, de la ESA, durante la cual una sonda irá a recuperar la “pelota de baloncesto” en órbita marciana antes de iniciar el trayecto hacia nuestro planeta.

El siguiente vídeo de la ESA resume todas las etapas de Mars Sample Return.

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Podrá ver que este vídeo de 2018 muestra un Sample Fetch Rover dotado con 6 ruedas. El concepto actual consta de 4 ruedas más grandes con el fin de (citamos Airbus) “garantizar la velocidad y las prestaciones requeridas para alcanzar los tubos y traerlos de vuelta en el tiempo asignado al lanzador”.