Regreso tras 355 días en órbita

Regreso tras 355 días en órbita

El 30 de marzo, los rusos Anton Shkaplerov y Pyotr Dubrov y el estadounidense Mark Vande Hei regresaron a la Tierra a bordo del Soyuz MS-19. Con 355 días en órbita, Dubrov y Vande Hei establecieron el récord de la misión más larga en la ISS.

Como parte de la rotación de la tripulación de la Estación Espacial Internacional (ISS), tres astronautas regresaron a la Tierra el 30 de marzo de 2022. Son los rusos Anton Shkaplerov y Pyotr Dubrov y el estadounidense Mark Vande Hei. Anton Shkaplerov, comandante de la Expedición 66 de la ISS, había cedido esta responsabilidad a Thomas Marshburn el día anterior, el 29 de marzo. Ciudadano ruso nacido en Ucrania durante la época soviética, Shkaplerov recordó en la ceremonia de entrega que “la ISS es un símbolo de amistad, cooperación y futuro de la exploración espacial”.

Retorno a Kazajistán

A primera hora de la mañana, Anton Shkaplerov, Pyotr Dubrov y Mark Vande Hei se instalaron en la nave rusa Soyuz MS-19, que partió de la Estación el 30 de marzo a las 7:21, hora universal (hora oficial de la ISS). Siguiendo el procedimiento habitual, la nave soltó sus módulos orbitales y de servicio para que su cápsula con escudo térmico pudiera sumergirse en la atmósfera y proteger a sus pasajeros del calor extremo del viaje de regreso. El aterrizaje tuvo lugar, tal y como estaba previsto, en las llanuras de Kazajistán a las 11:28, hora universal, o a las 17:28, hora local. El siguiente vídeo de NASA TV muestra toda la operación.

En Kazajstán, los equipos de la agencia espacial rusa Roscosmos se encargaron de las operaciones de recuperación, como es habitual. El regreso a las llanuras de este país no está relacionado con la guerra de Ucrania, ya que esta región ha sido utilizada durante años para el aterrizaje de vuelos tripulados soviéticos y luego rusos. Un equipo de la NASA se encargó de atender a Mark Vande Hei, que regresará a Houston (Estados Unidos) en las próximas 24 horas. De momento, y aunque las tensiones geopolíticas han tenido un impacto definitivo en el espacio, no se cuestiona el programa de la ISS, que reúne a cinco agencias (la NASA por parte de Estados Unidos, Roscosmos por parte de Rusia, la ESA por parte de Europa, la JAXA por parte de Japón y la CSA por parte de Canadá.

Un récord de 355 días

Anton Shkaplerov regresa de una estancia de 176 días. Se incorporó a la Estación el 5 de octubre de 2021 con el Soyuz MS-19, el mismo que regresó el 30 de marzo. Se trata de la cuarta misión de Shkaplerov (todas hacia la ISS), que acumula 709 días en órbita.

De izquierda a derecha: Mark Vande Hei, Anton Shkaplerov y Pyotr Dubrov fotografiados en su nave espacial Soyuz poco después del aterrizaje mientras los equipos de tierra abrían la escotilla.

De izquierda a derecha: Mark Vande Hei, Anton Shkaplerov y Pyotr Dubrov fotografiados en su nave espacial Soyuz poco después del aterrizaje mientras los equipos de tierra abrían la escotilla.
Crédito: NASA/Bill Ingalls

Sin embargo, la duración del vuelo es diferente para Pyotr Dubrov y Mark Vande Hei, ya que es de 355 días. El ruso y el estadounidense están a bordo de la ISS desde el 9 de abril de 2021, es decir, antes que Shkaplerov (fueron transportados por el Soyuz MS-18). La llegada de un equipo de rodaje (una actriz y un director) del canal de televisión ruso Channel One durante diez días en octubre de 2021 hizo que Dubrov y Vande Hei no regresaran con “su” Soyuz MS-18, sino mucho más tarde con el MS-19. Lógicamente, esta prórroga se planificó con antelación y con su consentimiento. De hecho, los dos astronautas establecieron el récord de la misión más larga de una sola vez en la ISS, con 355 días. Los anteriores plusmarquistas, con 340 días, fueron también un ruso y un estadounidense, Mikhail Kornienko y Scott Kelly (del 27 de marzo de 2015 al 2 de marzo de 2016).
Mark Vande Hei también se hizo con la marca del vuelo individual más largo para un estadounidense, arrebatándole el título a Scott Kelly. Kelly felicitó a su compatriota en Twitter el 15 de marzo, el mismo día en que Vande Hei superó la marca de 340 días.

Mark Vande Hei completó su segunda misión tras una anterior de 168 días, con lo que su total es de 523 días. Por su parte, Pyotr Dubrov regresó de su primer vuelo orbital.

Sin embargo, los vuelos en la ISS que superan la duración habitual de 6 meses no son un récord. Se llevan a cabo porque tienen varios intereses científicos. El principal se refiere al estudio del impacto de los vuelos espaciales de larga duración en el cuerpo humano, como preparación para las misiones a la Luna y, sobre todo, a Marte. Ciertos efectos sobre la salud sólo aparecen después de los seis meses de una sola vez, que son la norma para la estación. Además, como un astronauta en misión es en cierto modo un modelo de envejecimiento acelerado, ¡los datos recogidos también son de interés para la medicina en la Tierra!
Como conclusión, cabe señalar que los 355 días de Dubrov y Vande Hei siguen estando por debajo del récord de Valeri Polyakov de 437 días consecutivos a bordo de la estación Mir en 1994/95.