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Éxito completo para el segundo vuelo del New Shepard

Éxito completo para el segundo vuelo del New Shepard

El 23 de noviembre, la empresa americana Blue Origin realizó una prueba completa de su cohete y cápsula New Shepard concebidos para el turismo espacial. La cápsula (en vacío) superó 100 km de altitud y volvió al suelo, al igual que el cohete.

Hasta ahora, Blue Origin era un actor más bien discreto del sector espacial comercial. Sin embargo, la empresa creada por Jeff Bezos (el fundador del gigante de la venta en línea Amazon) no tiene la intención de permanecer mucho tiempo en la sombra. En Texas, Blue Origin prueba el New Shepard, una nave concebida para llevar a 6 pasajeros a más de 100 km pero sin puesta en órbita. Los turistas espaciales que serán transportados ahí en una cápsula dotada de amplias ventanillas verán la curvatura de la Tierra, el cielo negro, incluso durante el día, y flotarán en ingravidez durante 4 minutos antes de volver cerca de su lugar de partida. El 29 de abril, un primer vuelo de prueba en vacío (sin pasajeros) se realizó sin problemas, y la cápsula culminó a 95 km, lo que representa 5 km por debajo de la frontera admitida para el espacio. Pero no se había podido recuperar el cohete, pero sin embargo Blue Origin piensa reutilizarlo para que su prestación de turismo espacial suborbital sea rentable (en caso contrario, costaría demasiado caro).

Despegue del New Shepard el 23 de noviembre desde Texas. El nombre del cohete rinde homenaje al astronauta Alan Shepard (1923-1998), primer americano en el espacio en un vuelo suborbital en 1961. Alan Shepard también fue a la Luna cuando dirigió Apollo 14 en 1971. Crédito: Blue Origin

Despegue del New Shepard el 23 de noviembre desde Texas. El nombre del cohete rinde homenaje al astronauta Alan Shepard (1923-1998), primer americano en el espacio en un vuelo suborbital en 1961. Alan Shepard también fue a la Luna cuando dirigió Apollo 14 en 1971. Crédito: Blue Origin

El 23 de noviembre, el segundo vuelo de un New Shepard acabó con un éxito doble para la iniciativa de Jeff Bezos. No sólo la cápsula superó el límite de los 100 km (en 500 m) sino que además ¡el cohete volvió como estaba previsto y se posó! Así es como Blue Origin acaba de cruzar una etapa decisiva para la reutilización de la parte lanzadora de la nave. El siguiente vídeo resume el vuelo del 23 de noviembre.

Algunas observaciones sobre este vídeo que sirve también de promoción para la futura prestación de turismo espacial de Blue Origin.
En el segundo 37, la persona que entra en el centro de control es el mismísimo Jeff Bezos. A 1 min y 17 segundos, vistas simuladas (definidas por “simulación” abajo a la derecha del vídeo) muestran lo que vivirán los pasajeros del New Shepard. A continuación, la cápsula vuelve al suelo bajo paracaídas. Pero lo más asombroso es la vuelta incuestionable del cohete que, después de haber perdido velocidad gracias a aero-frenos integrados (que se ven desplegarse en pruebas antes del lanzamiento), realiza un impresionante frenado final y vuelve a arrancar su motor BE-3 (que consume oxígeno e hidrógeno líquidos, como el Vulcain 2 de Ariane 5, aunque este último es mucho más potente). También se nota un ajuste de trayectoria que permite al cohete posarse exactamente ¡sobre la plataforma circular de llegada!
Con este segundo vuelo de prueba absolutamente exitoso, Blue Origin toma se adelanta con relación a su competidor Virgin Galactic, cuyo programa se retrasó a raíz de la destrucción en vuelo de su cohete SpaceShipTwo hace un poco más de un año en octubre de 2014.

Botella de Champaña en la mano y sombrero sobre la cabeza, Jeff Bezos celebra el éxito del segundo vuelo del New Shepard. Detrás, se ve el cohete que volvió al suelo. Hacia la derecha, la persona que levanta los brazos con mangas blancas es Jeff Ashby, antiguo astronauta de la NASA y que trabaja ahora para Blue Origin. Crédito: Blue Origin

Botella de Champaña en la mano y sombrero sobre la cabeza, Jeff Bezos celebra el éxito del segundo vuelo del New Shepard. Detrás, se ve el cohete que volvió al suelo. Hacia la derecha, la persona que levanta los brazos con mangas blancas es Jeff Ashby, antiguo astronauta de la NASA y que trabaja ahora para Blue Origin. Crédito: Blue Origin

Las ambiciones de Jeff Bezos en el espacio con Blue Origin van mucho más allá de la prestación de turismo espacial suborbital desde Texas (y cuyo precio aún no se ha comunicado). En efecto, el pasado 15 de septiembre, acogieron a Jeff Bezos se acogía con mucha pompa en Florida ya que su empresa había obtenido de utilizar la plataforma de lanzamiento Complex 36 del Cape Canaveral Air Force Station muy cerca del centro espacial Kennedy de la NASA (ver este artículo). Esta vez, y desde esta base de despegue, Blue Origin contempla la órbita terrestre (¡satélite y vuelos habitados!) con la intención de recuperar también el primer piso de un futuro lanzador para reducir el precio del acceso al espacio.